¡Espeluznante! El ser humano ha generado más de 8,300 millones de toneladas de plástico

Los seres humanos han creado más de 8,300 millones de toneladas métricas de plásticos, desde que la producción a gran escala de los materiales sintéticos comenzó a principios de la década de 1950.

La impresionante cifra proviene de un estudio realizado por científicos de la Universidad de Georgia, la Universidad de California y la Sea Education Association. Los hallazgos publicados también incluyen un dato preocupante: apenas el 9 por ciento de esta cantidad ha sido reciclada y otro 12 por ciento, incinerada. El resto ha ido a parar a los basureros o, en su defecto, a los ríos y al mar.
Su peso es equivalente al de 1,000 millones de elefantes, 822,000 torres Eiffel u 80 millones de ballenas azules y la mitad del total se ha producido en los últimos trece años.
Estamos rodeados de plástico. Este inunda nuestra vida diaria en todo tipo de objetos, desde bolsas para hacer las compras hasta materiales de construcción e incluso ingredientes cosméticos, entre otros muchos productos y es que sus versátiles características y su bajo precio lo han convertido en un imprescindible para el ser humano. Sin embargo, no es oro todo lo que reluce: desde hace años, muchos expertos han puesto sobre la mesa que en realidad ese ‘bajo precio’ se está convirtiendo en un costo muy alto a nivel medioambiental para el planeta.
De hecho, su producción se ha disparado de forma alarmante desde que se iniciara la fabricación a gran escala de materiales sintéticos a principios de los años 50. Y ya hay datos de ello: los seres humanos hemos generado un total de 8,300 millones de toneladas de plástico.
Y lo más preocupante es que no hemos sido demasiado diestros a la hora de gestionar los residuos: porque de esos 8,300 millones de toneladas fabricadas, 6,300 millones son hoy en día residuos y, de estos, solo alrededor del 9% se ha reciclado, el 12% se ha incinerado y la escalofriante cifra del 79% yace acumulada en vertederos o en el medio ambiente. Este es el análisis global de la producción, el uso y el destino final que se ha dado a todos los plásticos que el ser humano ha fabricado desde la creación de este material.
Pésimas perspectivas
para 2050
“Si continúan las actuales tendencias de producción y gestión de residuos, aproximadamente 12,000 toneladas de residuos plásticos estarán en vertederos o en el medio ambiente en 2050”, advierten los autores del estudio.
Jenna Jambeck, coautora de esta investigación y profesora asociada de la Universidad de Georgia, explica que “la mayoría de los plásticos no se biodegradan en ningún sentido, por lo que los residuos que los humanos han generado podrían estar con nosotros durante cientos o incluso miles de años. Nuestras estimaciones subrayan la necesidad de pensar en extremo en los materiales que usamos y en nuestras prácticas de gestión de residuos”.
Con el paso del tiempo, nos hemos ido haciendo más dependientes del plástico. De esta manera, si la producción mundial era de 2 millones de toneladas en 1950, en 2015, esta superó los 400 millones de toneladas, convirtiéndose en uno de los materiales más producidos por el ser humano. De hecho, del total de plástico producido entre 1950 y 2015, aproximadamente la mitad se ha generado en los últimos trece años.
Su mayor mercado está en el sector del empaquetado y la mayor parte de esos productos son de un solo uso y luego se desechan. Además, su vida útil es muy breve. “La mitad de todos los plásticos se convierten en residuos después de cuatro años o menos de uso”, explica Roland Geyer, profesor asociado de la Universidad de California en Santa Bárbara.
Uno de los principales objetivos de este estudio es que se creen las bases necesarias para una gestión sostenible de los materiales. “En pocas palabras, no se puede administrar lo que no se mide, por lo que pensamos que las discusiones sobre políticas a poner en marcha estarán más informadas y basadas en hechos ahora que tenemos estos números”, añade Geyer.
Según el estudio, si las tendencias actuales de producción continúan, alrededor de 12,000 millones de toneladas métricas estarán inundando la tierra en 2050.
Según otra investigación existe una gigantesca isla de basura en el Océano Pacífico que está creciendo a gran velocidad. De acuerdo al estudio, esta área de residuos que se expande por 1,6 millones de Km2 (casi tres veces el tamaño de Francia) contiene cerca de 80,000 toneladas de plástico. Esta cifra es 16 veces más alta de lo reportado anteriormente. Un lugar específico dentro de esta área tiene, además, la mayor concentración de plástico jamás registrada.
“La concentración de plástico está aumentando. Creo que la situación está empeorando”, señaló Laurent Lebreton, autor principal del estudio de ‘The Ocean Cleanup Foundation’ en Deltf, Holanda.
El estudio descubrió que:
• Los plásticos constituyen el 99,9% de todos los residuos en esta parte del océano.
• Al menos el 46% de los plásticos son redes de pesca y más de tres cuartos de los plásticos eran pedazos de más de 5 cm, entre los que se incluyen plásticos duros, hojas plásticas y película de plástico.
• Aunque la mayoría de los residuos estaban desmenuzados en fragmentos, se observó un número reducido de objetos: contenedores, botellas, tapas, cintas de empaque, sogas y redes de pesca.
• En 50 objetos pudo leerse la fecha de producción: uno era de 1977, siete de los años 80, 17 de los 90, 24 de la década de 2000 y uno de 2010.
• Solo cierto tipo de basura era lo suficientemente gruesa como para flotar y permaneció en el lugar, como por ejemplo plásticos comunes como el polietileno y el polipropileno, que se usan en los empaques.
El mensaje del estudio es claro, dijo Lebreton: “No podemos deshacernos de los plásticos. En mi opinión son muy útiles, en medicina, transporte y construcción. Pero creo que debemos cambiar la forma en como los usamos, sobre todo los que se usan una sola vez y los objetos que tienen una vida útil muy corta”…

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