NASA prepara su primera Misión de Defensa Planetaria para chocar con un asteroide

DART, la primera misión de la NASA para demostrar una técnica de defensa planetaria, tendrá una oportunidad de alcanzar su objetivo: la pequeña luna en el sistema binario de asteroides Didymos.

El asteroide no representa una amenaza para la Tierra y es un objetivo de prueba ideal: medir el cambio en la forma en que el asteroide más pequeño orbita sobre el asteroide más grande en un sistema binario es mucho más fácil que observar el cambio en la órbita de un solo asteroide alrededor del Sol. El trabajo se está incrementando en el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins en Laurel, Maryland, y en otros lugares en todo el país, mientras la misión se dirige hacia su lanzamiento en el verano de 2021 e intenta lograr una hazaña que hasta ahora solo se ha visto en películas de ciencia ficción.

Para dirigir la nave espacial DART a su objetivo previsto, un asteroide binario que consiste en una luna pequeña (Didymos B) que orbita un cuerpo más grande (Didymos A), los científicos deben entender cómo se comporta el sistema. Los científicos han estado haciendo esfuerzos para observar a Didymos desde la Tierra desde 2015 y ahora, una campaña internacional coordinada por Cristina Thomas de la Universidad del Norte de Arizona, líder del grupo de trabajo de observación de DART, está realizando observaciones críticas utilizando telescopios potentes en todo el mundo para comprender el estado del sistema de asteroides antes de que DART lo alcance. Las observaciones actuales ayudarán a los investigadores a comprender mejor la magnitud del impacto producido cuando DART se estrelle contra su objetivo, Didymos B, en Septiembre de 2022.

La campaña de observación más reciente tuvo lugar en el Cerro Paranal, en el norte de Chile, donde los científicos vieron a Didymos utilizando el Telescopio VLT, que está a cargo del Observatorio Europeo Austral. El VLT comprende cuatro telescopios, cada uno con espejos de 8.2 metros; dos de ellos fueron utilizados en las observaciones recientes.

“El sistema de Didymos es demasiado pequeño y demasiado lejano para ser visto como algo más que un punto de luz, pero podemos obtener los datos que necesitamos al medir el brillo de ese punto de luz, que cambia a medida que gira Didymos A y Didymos B lo orbita.”, dijo Andy Rivkin de APL y colíder del equipo de investigación de DART, quien participó en las observaciones. Los cambios de brillo indican cuando la luna más pequeña, Didymos B, pasa por delante o se oculta detrás de Didymos A desde nuestro punto de vista. Estas observaciones ayudarán a los científicos a determinar la ubicación de Didymos B sobre Didymos A e informar del momento exacto del impacto de DART para maximizar la desviación.

El equipo de investigación observará a Didymos nuevamente desde finales de 2020 hasta la primavera de 2021. Las observaciones finales en tierra ocurrirán a medida que la nave espacial se desplace hacia el asteroide, así como después de que ocurra el impacto.

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